IBM viert de 50ste verjaardag van de S/360, het eerste mainframe en de eerste computer die in staat was om allerlei soorten toepassingen te verwerken. Dit systeem veranderde niet alleen het bedrijf IBM, maar ook de opkomende informatica-industrie voorgoed. Er werd een duizendtal bestellingen opgetekend in de loop van de eerste maand die volgde op de aankondiging van 7 april 1964!

Maar weinig producten in de Amerikaanse geschiedenis hebben een zo grote invloed gehad als de computer IBM 360 – op de technologie, op de manier waarop de wereld werkt of op de organisatie die hem heeft gecreëerd. Jim Collins, auteur van Good to Great, klasseert de IBM 360 als één van de drie grootste commerciële successen van alle tijden. De twee andere zijn het T-model van Ford en het eerste lijnvliegtuig van Boeing, de 707. Hij heeft IBM op het schaakbord geplaatst van waaruit het bedrijf de informatica-industrie de volgende twintig jaar heeft kunnen domineren.

Nog belangrijker is dat we met de computer IBM 360 het tijdperk van de informaticaboekhouding betreden. Voor de eerste keer laat men machines van een productgamma toe om samen te werken. Vijftig jaar later zijn de zEnterprise nog altijd compatibel met de code die werd geschreven voor de System/360… ten koste van enkele kleine wijzigingen. De taal Cobol, in het centrum van de code, ontstaan in 1959, heeft de specialisten van de mainframe samengebracht. Veel bedrijven, meer bepaald in de banksector, hebben hun eigen software ontwikkeld in Cobol op IBM-systemen.

Op het menu van de eerste System/360-toestellen stond een 32-bit-architectuur met ondersteuning van zwevende cijfers, dit alles gestuurd door geperforeerde kaarten, en bijgestaan door magneetbanden (zonder rekening te houden met de harde schijven, die toen zo groot waren als wasmachines).

Aan OS-zijde merken we de snelle opkomst van multitasking of ook het beheer van virtuele machines. Dit alles zelfs nog voor de eerste microprocessor aan het publiek was getoond. In het hart van deze machine zitten transistors, die niettemin zijn geassembleerd in de vorm van coherente modules.

Destijds lag het succes van dit product echter helemaal niet voor de hand. De beslissing van Thomas Watson Jr. om ervoor te gaan en een onvoorstelbaar groot bedrag van 5 miljard dollar (vandaag 38 miljard) te investeren in een product dat de bestaande productengamma’s zou gaan kannibaliseren, wordt gezien als een gedenkwaardig commercieel risico – zoals de vastberadenheid die de zoon en erfgenaam heeft om te tonen dat hij de erfenis van zijn legendarische stichtende vader, Thomas Watson Sr., waardig is, en om wijzigingen aan te brengen aan de technologie