Met meer dan 900 miljoen EUR jaarlijkse investeringen om de customer experience te verbeteren, profileert Proximus zich als een onbetwistbare technologische leider. Niet alleen in België, maar in de hele wereld. Ontmoeting met Geert Standaert, Chief Technology Officer, die ons meer vertelt over de grote lopende en toekomstige projecten.

Vandaag willen consumenten altijd en overal toegang krijgen tot hun content, en tegelijk genieten van een kwalitatieve ervaring. Met bijna 1 GB per maand en per mobiele internetgebruiker, blijft het mobiele dataverbruik altijd maar groeien. Net daarom hebben we de voorbije twee à drie jaar bovenal geïnvesteerd in de connectiviteit van individuen, vooral in het kader van ons 4G-netwerk”, begint Geert Standaert, CTO, Proximus.

Vandaag biedt Proximus in België een indoor 4G-dekking van 87%. Eind 2016 zal de dekkingsgraad dezelfde zijn als voor 2G en 3G. En nadat we de eerste operator waren die 4G implementeerden, biedt Proximus sinds dit jaar 4G+ met een nog hoger debiet dan 4G door verschillende frequentiebanden te combineren. Met een compatibel toestel kan men zo tot 225 Gbit/s halen in download”, bevestigt Geert Standaert die het persoonlijk getest heeft.

LORA EN IOT. Eén van de andere grote innovaties waarop Proximus momenteel werkt, is uiteraard het IoT (Internet of Things). “Midden oktober waren we de eerste in België – ook internationaal waren we pionier – die het LongRange-netwerk lanceerde. LoRa is het laagfrequentienetwerk voor het Internet of Things”, stelt de CTO. Een unieke technologie die flexibeler is op het vlak van bidirectionaliteit dan die voorgesteld door de concurrentie, en die ook beter beveiligd is (multi-layer security). “We zijn al actief in verschillende steden en zouden alle stedelijke gebieden van ons land en Luxemburg moeten dekken in de loop van 2016”, benadrukt Geert Standaert.

Ondertussen zijn er al verschillende voorbeelden van mogelijke applicaties – die zelfs al beschikbaar zijn. Zo heeft de stad Aarschot parkeerplaatsen uitgerust met bewegingssensoren onder de grond om de mobiliteit te verbeteren. Een markt met een enorm potentieel: 30% van het verkeer in de stad bestaat uit auto’s die op zoek zijn naar een parkeerplaats! Om een plek te vinden in de stad, moet de bestuurder alleen nog de Smart Parking-applicatie openen op zijn smartphone, die hem meteen naar de dichtstbijzijnde vrije parkeerplaats leidt. De handelaars kunnen op hun beurt parkeertijd aanbieden aan hun klanten: terwijl ze in de winkel zijn, loopt de parkeermeter dan niet verder. Restaurants kunnen hun trouwste klanten ook gratis parking voorstellen”, zegt Geert Standaert. Iedereen heeft er voordeel bij! De mogelijke toepassingen met het LoRa-netwerk zijn eindeloos, de enige beperking is de verbeelding.

Ander voorbeeld: MCS, een softwarebedrijf actief in Facility Management, heeft sensoren geïntegreerd in de toiletdeuren van de gebouwen dat het beheert en in de vergaderzalen. Met een duidelijke efficiëntiewinst: de toiletten die vaak gebruikt worden, worden regelmatiger gepoetst, terwijl de weinig gebruikte toiletten niet langer nutteloos onderhouden worden. Als een deur 20 keer wordt dichtgedaan, ontvangt de schoonmaakploeg een sms.

“Naast de infrastructuur van het LoRa-netwerk zelf, helpt Proximus zijn klanten ook met een geïntegreerd platform om alle sensoren van een netwerk te beheren. En daarbovenop is er een LoRa Rapid Development Kit voor ontwikkelaars en professionele innovatoren zodat ze hun IoT-projectidee kunnen testen en de mogelijkheden ervan kunnen analyseren”, stelt de CTO.

In tegenstelling tot andere netwerken is LoRa gebaseerd op een netwerk van operatoren: de LoRa Alliance, bijgevolg kan het profiteren van hun sterke punten. De LoRa Alliance is bijvoorbeeld momenteel bezig met het definiëren van de standaardisering van roaming volgens de positie van het verbonden object en de netwerkdekking. Proximus heeft al een scenario gedemonstreerd met KPN in november.

OPENHEID EN PARTNERSHIPS. Het IoT is een markt van ongekende omvang. Vooreerst op het vlak van de verbonden objecten: tussen de 28 en 80 miljard (van de thermostaat tot het uurwerk…) tegen 2020. Vervolgens, zoals Geert Standaert opmerkt, op het vlak van de volumes: terwijl een individu 1 GB per maand downloadt op zijn mobiele toestel, spreken we over 1 GB data per seconde voor een voertuig zonder bestuurder!” En met de grote volumes data moet het ook mogelijk zijn om al die informatie te verwerken. En ze vervolgens te analyseren. “We hebben recent ons concept ‘enabling company’ (www.enabling.be) voorgesteld, met als eerste applicatie een brokeringlaag bovenop een IoT- of machine-to-machinenetwerk, vooral voor de ontwikkelaars en start-ups. We willen ook andere assets openstellen zodat andere actoren gebruik kunnen maken van de functionaliteiten en kunnen deelnemen aan deze laag. Nu al hebben verschillende partners zich geëngageerd. Van onze kant zullen wij hackathons organiseren om de toegang tot ons platform open te stellen.”

Het idee is duidelijk om de markt te openen, interesse te wekken en ongeziene initiatieven te zien ontstaan op basis van het IoT. Via nieuwe applicaties en nieuwe services, of zelfs nieuwe businessmodellen, zullen de Belgische bedrijven er als eersten van kunnen profiteren. Het is in die geest dat Proximus een ecosysteem ontwikkelt samen met verschillende partners. Doel: oplossingen en applicaties met toegevoegde waarde voor bedrijven en eindgebruikers.

Omdat Proximus zich bewust is van de snelle technologische evoluties en innovaties, pleit het voor het opzetten van echte partnerships. Niet alleen in termen van oplossingen, maar ook op het vlak van organisatie en processen. “We moeten nieuwe manieren van werken uittekenen op basis van echte partnerships waarbij elke partij zich echt engageert, zowel intern als met klanten en leveranciers”, benadrukt nog Geert Standaert die meent dat men vandaag alleen samen kan slagen of falen. Hij haalt het voorbeeld aan van Synductis, een partnership tussen Proximus, verschillende nutsbedrijven waaronder Eandis, en diverse watercommunales om werken op het openbaar domein te optimaliseren. Het werk wordt niet alleen sneller en tegen een lagere kost afgewerkt, maar ook met minder impact voor de burger.”

ANDERE INNOVATIES. Om de klantentevredenheid onder meer via een aangenamere ervaring te verbeteren, profileert Proximus – dat ook een speler is op de tv-markt – zich als een ‘content aggregator’ zoals het recente akkoord met Netflix aantoont. De operator lanceerde onlangs ook zijn SwipeBox waarmee klanten eenvoudig content (foto’s, video’s enz.) van hun mobiele toestel (smartphone, tablet, laptop) naar hun tv kunnen sturen via een simpele ‘drag and drop’. Daarbovenop werd de interface van Proximus TV gemoderniseerd en de interactie tussen het mobiele toestel en de tv vereenvoudigd.

Ook op het vlak van internet positioneert Proximus zich, samen met het Antwerpse Alcatel Lucent, als wereldleider op het vlak van vectoringtechnologie. Deze technologie laat toe ultrasnelle breedbanddiensten te leveren via de ‘goede oude’ koperen netwerken zonder dat die onmiddellijk vervangen moeten worden. “We kunnen nu 100 Mbit/s halen specifiek voor een klant!”

Tot slot gebeurt de innovatie ook via synergieën met start-ups, zoals het recente investeringsakkoord met Tessares, spin-off van de UCL (Université Catholique de Louvain) aantoont. Dat ontwikkelde een technologie waardoor telecomoperatoren de snelheden van vaste en mobiele netwerken op hun bestaande netwerkinfrastructuren kunnen combineren. Zo kunnen ze hun klanten een grotere bandbreedte, verbeterde betrouwbaarheid en verhoogde veiligheid bieden door verschillende toegangsnetwerken te combineren (vaste breedband, 3G/4G en Wi-Fi). Zo is het mogelijk om bijvoorbeeld de snelheid van een VDSL-lijn, 70 à 100 Mbit/s, te combineren met die van 4G-dekking. Op basis van overtuigende labotests worden de eerste fullscale testen op het terrein binnenkort verwacht bij Proximus.

MEER DAN TECHNOLOGIE. Innovatie en technologie mogen dan al synoniemen zijn, Geert Standaert benadrukt dat gezien alles alleen maar versnelt, “het er niet alleen om gaat de juiste keuzes te maken, maar ook in staat te zijn om snel te ontdekken wat relevant is of zal zijn voor onze klanten.” Doel: uitgroeien tot leider in mobile experience. Proximus was de eerste mobiele operator in België die 3G lanceerde (2004), de eerste die een Wi-Fi netwerk uitrolde (Proximus Wi-Fi Hotspots in 2011), de eerste die 4G lanceerde voor het snelle mobiele internet (2012) en de eerste die 4G gratis voor iedereen lanceerde (2014). En daar stopt het niet!

“Onze investeringen – die passen in onze duurzame visie – zijn uitermate hoog in vergelijking met het Europese gemiddelde”, besluit Geert Standaert. “Onze strategie Fit for Growth is erop gericht ons efficiënter, soepeler en altijd maar meer klantgericht te maken. Vanuit die optiek hebben we vier strategische transformatiepijlers geïdentificeerd: customer experience, simplificatie, efficiënte organisatie en merkdifferentiëring. We evolueren van een technologische speler naar een bedrijf dat gericht is op de globale customer experience. Onze nieuwe cultuur, die klanten en hun noden centraal stelt in al onze activiteiten, is niet alleen het vertrekpunt, maar ook het zwaartepunt van onze strategie.”

Marc Husquinet